Електромобілі стають все популярнішими , і попит на батареї стрімко зростає. Виробники літію у виграші — ціни на нього злетіли до небес. Як скоро інвестори зрозуміють, що в природі досить багато літію, і зростання може закінчитися в будь-який момент ? Ціни на літій за останні півтора року різко виросли через зростаючого попиту на батареї для автомобілів і смартфонів. І, схоже, в першу чергу в цьому винні саме автомобільні батареї — вся автопромисловість потроху готується до переходу з бензину на електрику.

Можливість для такого переходу забезпечив саме розвиток технологій зберігання електроенергії за останні 10 років. За прогнозами, зростання популярності електромобілів стане головною рушійною силою попиту на літій в найближчі роки.  Доповідь Morgan Stanley по електромобілям приходить до наступного висновку: «Хоча залишається  чимало питань до індустрії електромобілів, ми вважаємо, що різке зростання витрат на дотримання нормативних вимог щодо існуючих двигунів внутрішнього згоряння (ДВЗ) спонукає виробників змінити своє ставлення до електромобілів. Свою роль відіграє й удосконалення технологій виробництва батарей. Все більше виробників оголошують про плани випуску електромобілів, доступних для більшого числа споживачів, і ми вважаємо, що оцінюється ступінь проникнення електромобілів, до 2025 року їх кількість може вирости до 10-15%, що більш ніж втричі вище рівня поточних прогнозів». За оцінками Macquarie, Tesla, одна з компаній, яка очолює «електричну революцію», знадобиться близько 27 тис. тонн карбонату літію в рік, щоб досягти цільового рівня виробництва в 500 тис. автомобілів в рік до 2018 рік. Для Tesla Model S потрібно приблизно в 10 тис. разів більше літію, ніж для середнього смартфона.

Непрозорість ринку

Як вказує Macquarie, всього чотири виробники літію контролюють близько 85% світових поставок: SQM, Albemarle, FMC  і Talison (в якому 49% акцій володіє Albemarle, а ще 51% належить китайській Tianqi Lithium). В основному видобування літієвої сировини ведеться в Австралії і Південній Америці, хоча є кілька шахт і в США. Багато компаній, яким необхідні регулярні поставки літію, стурбовані тим, що ринок стає все більш концентрованим: великі гравці намагаються зміцнити свої позиції, що призводить до олігополії. Ринок за своєю природою стає схожий на ОПЕК. Джеймі Спейрс, енергетичний аналітик Imperial College London, каже: «Літій — досить поширений у природі елемент. Нинішні запаси не відстануть від попиту як мінімум до 2040 року». В даний час виробляється близько 185 тис. тонн в рік, але багатьох турбує, чи зможуть виробники в найближчому майбутньому наростити поставки для задоволення попиту. Лютер Кіссем, генеральний директор Albemarle, впевнений, що ринок зможе задовольнити зростаючий попит, і очікує, що його компанія буде проводити 165 тис. тонн літію в рік до 2021 року. Albemarle також розглядає можливість повторного відкриття літієвого рудника Kings Mountain в Північній Кароліні, одного з найбільших у світі. Крім того, після 2024 року компанія сподівається почати видобуток в Аргентині.

Тим не менш  чилійська SQM в даний час виявилася втягнута в суперечку з місцевим урядом і вже кілька років не може збільшити обсяги поставок. Ринкові аналітики очікують, що в довгостроковій перспективі ситуація зміниться на краще, однак зараз SQM знаходиться не в кращому становищі, щоб заробити на зростаючому попиті. У своїй останній доповіді Macquarie передбачає, що, крім зростаючого попиту, однією з важливих причин такого підвищення цін на літій стало те, що олігополія виробляє набагато менше металу, ніж може. За оцінками, шахта Гринбушес в Австралії, якою управляє Talison, в минулому році використала лише приблизно 60% своїх виробничих потужностей. У доповіді говориться, що існуючі виробники будуть змушені підняти обсяги виробництва, щоб захистити свою частку ринку і обмежити можливості конкурентів». Macquarie вважає, що ціни досягнуть свого піку в кінці 2017 року. Тим не менш, оскільки ціни ще зростають, з’являються нові учасники ринку. У доповіді Reuters стверджується: «Tesla, схоже, сподівається на нове покоління виробників. Компанія підписала угоди про постачання з Bacanora Minerals, яка управляє родовищем в Мексиці, і з Pure Energy Minerals, вона в свою чергу розробляє шахту Clayton Valley в штаті Невада. Цікаво, що, коли було оголошено про угоду, обидва виробники заявили, що сировина буде постачатися за ціною, явно нижчою поточної ринкової, у відповідності з метою Tesla знизити вартість своїх батарей».

Наскільки роздутий ринок ?

Різке зростання цін на літій нагадує про кулю на ринку рідкоземельних металів, який виник кілька років тому. Тоді прогноз попиту на деякі рідкоземельні метали, був неймовірно позитивним, особливо враховуючи їх використання при виробництві світлодіодів і смартфонів. Після того як Китай почав політику з обмеження експорту, інвестори злякалися зниження поставок і ціни злетіли до небес. Акції деяких компаній, таких як Molycorp і US Rare Earth, теж неймовірно зросли в ціні, але за зльотом пішло різке падіння — ейфорія інвесторів розвіялася, як тільки вони усвідомили, що пропозиція набагато перевищує попит. Багато компанії, такі як FMC, Albemarle та SQM (три з чотирьох великих виробників), в цьому році відчули помітне зростання акцій в результаті підвищення цін на літій. Успіхом користується і біржовий фонд Global X Lithium.

Підсумки

Ринок літію непрозорий, і оцінити його перспективи в точності неможливо. Ринкова ціна може почати стабілізуватися і досягти піку в кінці року, як передбачає Macquarie, але є шанс і на подальше зростання. Варто зазначити, що світові запаси літію досить високі в порівнянні з нинішнім споживанням, хоча в найближчі роки воно безумовно має зрости. Tesla хеджирує ризики за допомогою стратегічних угод з новими учасниками ринку. Враховуючи зростаюче значення технології і те, скільки грошей витрачається на інвестиції в цю область, цілком ймовірно, в якийсь момент хтось може винайти абсолютно новий тип батарей. Очевидно, ніхто не знає, що відбувається в лабораторіях по всьому світу, але, беручи до уваги зростаюче фінансове значення батарей, можна бути впевненим у тому, що знайдеться чимало охочих перевернути ринок.